Investigadores de la UDA desarrollan innovador proyecto de recuperación de relaves mineros de la Región de Atacama

UDA Proyecto FIC Relaves Planta MattaEl proyecto es ejecutado por el Departamento de Ingeniería en Metalurgia de la Universidad de Atacama, con el apoyo de ENAMI, a través de Planta Matta, y del Gobierno Regional de Atacama, a través de recursos del Fondo de Innovación para la Competitividad, FIC 2016.

Desde distintos lugares de Copiapó; incluso, desde los campus de la Universidad de Atacama, es posible observar cómo antiguos relaves se mantienen intactos. En este escenario y tras años de estudios, el académico y doctor en Ingeniería Metalúrgica, Dr. Luis Valderrama Campusano, junto a connotados académicos, profesionales, técnicos y alumnos del Departamento de Ingeniería en Metalurgia de la Facultad de Ingeniería, están desarrollando un innovador proyecto.

“Los relaves contienen minerales rechazados o descartados de la producción. Contienen altas concentraciones de elementos que alteran el medio ambiente, por lo que deben ser almacenados en "tranques o embalses", donde los contaminantes decantan en el fondo. El agua se evapora o se recupera, quedando un depósito de material sólido”, explica el Dr. Valderrama.

De acuerdo a información del Servicio Nacional de Geología y Minería, SERNAGEOMIN, en nuestra región hay 164 relaves, lo que corresponde al 25,2% del total nacional, de los cuales el 34% se encuentra activo, 11% paralizados y el 55% en estado de abandono.

PROYECTO FIC RELAVES ATACAMA

Ante la evidente necesidad de recuperar estos “desechos” nace el Proyecto FIC Relaves Atacama: “Desarrollo de tecnología innovadora para la producción de concentrados de minerales de valor económico contenidos en relaves de cobre de la Región de Atacama”, iniciativa que el Consejo Regional y el Gobierno Regional de Atacama apoyan con recursos del Fondo de Innovación para la Competitividad, FIC 2016.

“El principal objetivo del proyecto es desarrollar tecnología para la recuperación de minerales de valor económico, presentes en los relaves mineros ubicados en Atacama. De esta manera promovemos la diversificación productiva de la minería regional y contribuimos en la disminución de los volúmenes de pasivos ambientales”, señala el especialista en metalurgia y Director del Proyecto FIC Relaves Atacama, Dr. Luis Valderrama.

En la jornada inaugural del Proyecto, el Consejero Regional, Mario Araya Rojas, destacó el valor de recuperar esos desechos. “Con este proyecto se agrega valor al relave, ya que cerca del 80% de los materiales ahí contenidos no se recuperan. Con esta innovación, además se espera disminuir las áreas de impacto y ayudar a descontaminar la Región” señaló Araya agregando que “es un granito de arena, lo ideal sería entregar más recursos, pero por algo hay que empezar, paso a paso”.

Uno de los resultados esperados, es desarrollar un innovador proceso para producir concentrados de magnetita, pirita, ilmenita y cuarzo, a partir de los relaves de cobre existentes en Atacama.

Para el diputado por la Región de Atacama, Juan Santana Castillo, “es una iniciativa destacable. La minería camina en la dirección de incorporar mayor tecnología e innovación en sus actividades, por un desarrollo más sustentable. Tenemos que dejar atrás nuestra condición de ser meramente extractivista; por eso valoro la presencia de la Empresa Nacional de la Minería, ENAMI, en este Proyecto, porque la minería cumple un rol muy importante en la dinamización de la actividad productiva. En la medida que exista una sinergia, un encadenamiento productivo entre estos tres actores, ojalá con participación de actores privados, el esfuerzo será alcanzado”.

ENAMI PLANTA MATTA

La Universidad de Atacama, a través del Departamento de Ingeniería Metalurgia ha tenido una estrecha relación con la Empresa Nacional de la Minería, ENAMI. Varias ex alumnas y ex alumnos hoy se desarrollan en diversos espacios en sus faenas, además de continuar recibiendo estudiantes en práctica. Esta vez, Planta Matta de ENAMI posibilitará la toma de muestras para categorizar y valorizar la concentración de minerales.

Para el Gerente de Plantas de ENAMI, Manuel Carmona Navea, “se busca que estos pasivos se transformen en activos, es decir, se van a poder explotar en el futuro y es que sabemos que se puede recuperar la pirita, magnetita, oro, plata y cobre, pero hay otra serie de elementos como las “tierras raras” y otros elementos que son de interés para ENAMI y para toda la región. En este sentido, será traspasada esta tecnología a la Pequeña y Mediana Minería, no solo para transformarla en activos, más importante aún, para apoyar en la sustentabilidad y el medio ambiente de la Región”.

La iniciativa se encuentra en su primera etapa. El equipo de investigadores, liderado por el Dr. Luis Valderrama e integrado por el Dr. Osvaldo Pavez, Dra. Ana María Rivera, Dr. Álvaro Soliz y el Dr. Alexis Guzmán, se encuentran recopilando antecedentes, a través de una exhaustiva revisión en revistas científicas, anales de congresos, internet y libros técnicos. Además, se están habilitando los laboratorios para la instalación de los equipos adquiridos y realizando las pruebas metalúrgicas preliminares, para el buen desarrollo del proyecto.

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